Pers

ZOO Antwerpen krijgt nieuwe voorzitter

Slim naar de ZOO. Ontdek de route die het beste bij je past.

Na 12 jaar krijgt de Koninklijke Maatschappij voor Dierkunde van Antwerpen (KMDA) een nieuwe voorzitter. In de raad van bestuur van het moederbedrijf van onder meer ZOO Antwerpen en ZOO Planckendael maakt econoom Rudy Broeckaert plaats voor bioloog Herwig Leirs, zelf sinds 2008 lid van de raad van bestuur. Broeckaert blikt fier terug. “Fier op wat gerealiseerd is aan projecten van het masterplan.” Leirs wil het huidige beleid verderzetten en nog meer inzetten op de missie van de KMDA. “Het is een uitdaging om onze bezoekers te blijven verbazen met de verbondenheid tussen mens en dier.”

De Koninklijke Maatschappij voor Dierkunde van Antwerpen (KMDA) is een vzw die winst maken niet als hoofddoelstelling heeft. Wel moet er voldoende cashflow gegenereerd worden om de nodige investeringen te realiseren en financieel onafhankelijk te blijven. Alle leden van de raad van bestuur kijken daar onbezoldigd op toe. De voorbije 12 jaar zat econoom Rudy Broeckaert op de voorzittersstoel. Hij legt zijn mandaat neer op 25 april 2019. Met het jubileumjaar 2018 als afsluiter.

“Graag zien, veel passie en de kracht van magie … daar draaide onze musical ZOO of Life om. En daar draait het uiteindelijk om bij de KMDA. Dat ervaar ik al zeventien jaar als lid van de raad van bestuur. Twaalf jaar daarvan als voorzitter.” Zijn plaats in de raad van bestuur wordt ingenomen door Luc Gijsens, ex gedelegeerd bestuurder bij KBC. “Ik kan niet anders dan fier terugblikken. Fier op wat gerealiseerd is aan projecten. Maar vooral op het feit dat de organisatie van een intern gerichte naar een meer klantgerichte organisatie geëvolueerd is. Ik ben erg tevreden met het sterke engagement en de kwaliteit van àlle medewerkers die samen de KMDA zijn.”

Het huishoudelijke reglement van de raad van bestuur stelt dat een bestuurder maximaal drie mandaten van zes jaar mag opnemen, waarvan maximaal twee mandaten van zes jaar als voorzitter. Daarom neemt Prof. Dr. Herwig Leirs het roer over. Leirs zetelt al sinds 2008 in de raad van bestuur. Hij is hoogleraar binnen het departement Biologie aan de Universiteit Antwerpen en momenteel ook voorzitter van de raad van bestuur van de Universiteit Antwerpen.

Intussen is hij klaar voor deze nieuwe uitdaging. “Zoals heel veel biologen spendeerde ik in mijn jonge jaren veel tijd in de ZOO. Ik herinner me dat ik in het tweede middelbaar zelfs een interview deed met toenmalig directeur Walter Van den bergh voor het schoolkrantje. Mijn interesse ging zo ver dat ik in de jaren negentig af en toe vrijwillig gids was. Ook mijn echtgenote werkte toen in de ZOO”, lacht hij. Leirs toonde ook al aan de universiteit interesse in beleidszaken en toen hij in 2008 gecontacteerd werd met de vraag om te zetelen in de raad van bestuur ging hij daar graag op in. “De Koninklijke Maatschappij voor Dierkunde van Antwerpen is een instituut waar je als Antwerpenaar naar opkijkt. Ik zetelde als enige bioloog in de raad en vond het interessant om als dierkundige inzicht te krijgen in het beleid àchter een dierentuin. De vergaderingen van de raad van bestuur zijn overigens erg constructief. Iedereen reflecteert vanuit zijn eigen expertise en er wordt altijd unaniem beslist.”

In de geschiedenis van de KMDA is het de eerste keer dat een bioloog voorzitter van de raad van bestuur wordt. Herwig Leirs wil het huidige beleid verderzetten, maar zijn rol als bioloog gebruiken om nog meer in te zetten op een belangrijk onderdeel van de missie van de KMDA: het streven naar natuurbehoud en de instandhouding van de biodiversiteit ondersteund door wetenschappelijk onderzoek.

“Ik zie het als onze uitdaging om onze bezoekers te blijven verbazen met de verbondenheid tussen mens en dier. Dat is geen stijlbreuk. Dat gebeurt nu ook al. Ik wil graag die kostbare troef verder uitspelen. Het is er het perfecte moment voor, dus dat sluit mooi aan.” Leirs wil mensen meer aanbieden dan alleen entertainment. “Bezoekers moeten onze parken verlaten met het gevoel dat ze iets bijgeleerd hebben, ook al kwamen ze daar eigenlijk niet voor. Ik wil mensen naar dieren laten kijken, dieren laten ervaren en tegelijk aan kennisoverdracht en attitudevorming doen. Dat is wat onze parken onderscheidt van een pretpark, samen met ons wetenschappelijk onderzoek. We willen op die terreinen internationaal toonaangevend zijn, met groot respect voor dierenwelzijn en cultureel erfgoed. Maar nogmaals, dit is geen breuk met de geschiedenis.”

Afscheidnemend voorzitter Broeckaert staat erop de leden van de raad van bestuur te bedanken voor hun tomeloze inzet. “Hier past ook lof voor de twee directeurs, Rudy Van Eysendeyk en Dries Herpoelaert, en hun directieleden waarmee ik de afgelopen decennia constructief mocht samenwerken. Ook een dankwoordje voor Mark Andries, vertegenwoordiger van de Vlaamse regering in de raad van bestuur, aan de provincie Antwerpen en de steden Blankenberge, Antwerpen en Mechelen voor het vertrouwen en de steun in de afgelopen jaren. Ik kijk met een gerust hart naar de toekomst. De juiste mensen staan aan het roer.”