Pers

Dubbele blind date voor leeuw Nestor in ZOO Antwerpen

Leeuw Nestor, koning van ZOO Antwerpen, maakt kennis met jonge leeuwinnen Kira en Tasa uit twee verschillende dierentuinen. Ze arriveerden vlak voor de coronasluiting op 13 oktober uit Tsjechië. Ze leerden eerst elkaar en het perk kennen. Nu is mannetjesleeuw Nestor aan de beurt. De leeuwinnen worden in mei twee jaar en zijn dan geslachtsrijp. Nog in 2021 kijkt ZOO Antwerpen reikhalzend uit naar welpjes. De genen van zowel Nestor als van zijn twee nieuwe partners zijn belangrijk in het overleven van de West- en Centraal-Afrikaanse leeuw. ZOO Antwerpen neemt deel aan het kweekprogramma voor deze bedreigde diersoort.

Introductie

De leeuwen geleidelijk aan elkaar introduceren is belangrijk voor succes. Leeuwen kunnen fel uit de hoek komen met hun klauwen en tanden om zich te laten gelden. Ze brullen, blazen, klauwen en bijten als echte katten, maar dan een maatje groter en gevaarlijker. Zo vertelt coördinator dierenzorg Patrick: “De introductie is een langzaam proces: van ruiken, horen en oogcontact tot de finale ontmoeting. De dames leerden elkaar eerst kennen om een band op te bouwen. Dit ging vlot. Nu ontmoeten ze mannetje Nestor. Alles gebeurt op het ritme van de dieren.”

De groep

Leeuwen leven in een groep met meerdere vrouwen, hun welpen, pubers en tot zeven mannen samen. In ZOO Antwerpen woonde volgzame mannetjesleeuw Nestor tot in juni 2020 samen met zijn oudere en dominante zus Caitlin. Een eerdere introductie met een jonge vrouw mislukte o.a. daardoor. Na Caitlins dood verloor Nestor een stuk onzekerheid. Hij laat zich regelmatig brullend horen en toont zich de koning te rijk. Voor de soort is het hoog tijd dat hij zich voortplant. Met de komst van Kira en Tasa start een nieuwe amoureuze levensfase voor Nestor in ZOO Antwerpen, hopelijk snel gevolgd door geboortes.

Grote en kleine gezinnen

Leeuwen zijn geslachtsrijp rond twee jaar. De leeuwinnen bevallen, na een draagtijd van 100 dagen, van een nest van één tot vier jongen. Wist je dat dit aantal mee bepaald wordt door de leeftijd van de moeder en de levensomstandigheden? Is er voldoende voedsel beschikbaar, dan zullen er eerder meerdere jongen geboren worden. Een eerste worp is vaak risicovol door een onervaren moeder.

Steeds minder

De Afrikaanse leeuwen lijden onder jacht, stroperij, biotoopverlies en vergiftiging. Veeboeren beschermen hun kudde door vergiftigd leeuwenlokaas achter te laten waardoor de leeuwen sterven. Ze zijn heel kwetsbaar. Hun aantallen nemen af, we tellen nu ongeveer nog 23 000 tot 39 000 volwassen dieren. “Door deel te nemen aan het nieuwe, Europese kweekprogramma willen we de West- en Centraal-Afrikaanse leeuwen behoeden voor uitsterven”, vertelt curator Sarah.